Carl Sagan

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Carl Edward Sagan (9 de noviembre de 1934 — 20 de diciembre de 1996) popular astrónomo y divulgador científico de Estados Unidos. Fue pionero en campos como la exobiología y promotor del proyecto SETI (literalmente Búsqueda de inteligencia extraterrestre). Conocido por el gran público por la serie para la televisión de Cosmos, presentada por el mismo y escrita junto con su última esposa, la también científica Ann Druyan.

Fue también titular de la cátedra de astronomía y ciencias del espacio de la Universidad de Cornell en Estados Unidos.

Visionario de personalidad emblemática y de fuerte carisma, intentó toda su vida acercar la ciencia, mostrándola como una manera de pensar y descubrir el mundo: desde las partículas elementales constituyentes últimos de la materia a los organismos vivos, la comunidad de seres humanos y el Universo contemplado en toda su globalidad.


Logros Científicos

Se doctoró en la Universidad de Chicago trabajando con el famoso astrónomo Gerard Kuiper. En esta etapa demostró, utilizando observaciones en microondas, que la superficie de Venus era extremadamente caliente y densa. Sagan estudió el efecto invernadero provocado por el dióxido de carbono que elevaba las temperaturas de Venus. Ésto le llevó a alertar de los peligros del cambio climático producidos por la actividad industrial del hombre. Sagan también es conocido como uno de los coautores del artículo científico en el que se advertía de los peligros del invierno nuclear, un estudio basado en sus trabajos sobre la atmósfera marciana y los posibles cambios climáticos marcianos producidos por tormentas de arena.

Sagan fue uno de los primeros científicos en proponer la hipótesis que Europa, uno de los satélites de Júpiter, podría contener un océano subsuperficial, sugiriendo la posibilidad de un posible entorno habitable. Este océano fue más tarde confirmado indirectamente por los resultados de la misión espacial Galileo.

También concibió la idea de enviar un mensaje inalterable al espacio más allá del Sistema Solar y que pudiera ser entendido por una posible civilización extraterrestre que lo interceptara en un futuro. El primer mensaje así enviado fue una placa de oro en la sonda Pioneer, posteriormente un disco de oro en las sondas Voyager o el mensaje de Arecibo.

En total fue coautor de unos 200 trabajos científicos de investigación en ciencias planetarias y sobre la búsqueda de vida extraterrestre.


Reconocimiento y Premios

En reconocimiento a su labor científica y de divulgación se le otorgaron numerosos premios por sus aportaciones al pensamiento humano.

Entre ellos la medalla de la NASA (NASA medal for distinguished scientific achievement) en dos ocasiones y el galardón más importante de la Academia de Ciencias Americana, la medalla al mérito público (Public Welfare Medal).

En 1978 recibió uno de los premios mas respetados, el Premio Pulitzer, por su obra de divulgación Los Dragones del Edén: especulaciones sobre la posible evolución de la inteligencia humana un ensayo sobre la evolución del cerebro humano y la inteligencia.

Como reconocimiento a sus trabajo sobre exobiología, le ofrecieron describir el término vida para la Enciclopedia Británica. La División de Ciencias Planetarias (DPS) de la Asociación Astronómica Americana (AAS) otorga cada año la medalla Sagan al mérito de divulgación científica en ciencias planetarias. El lugar de aterrizaje de la misión Mars Pathfinder fue nombrado en su honor como estación Carl Sagan Memorial. El asteroide 2709 Sagan también recibe su nombre en su honor.


Personalidad

Sagan era considerado como un ateo o agnóstico. También era un conocido escéptico con un fuerte posicionamiento en contra de las pseudociencias y la religión en general

Sagan se casó en tres ocasiones. Con la bióloga Lynn Margulis en 1957, madre de Dorion Sagan; con la artista Linda Salzman, que le ayudaría en el diseño del mensaje interesterlar en las placas del Pioneer 10; y finalmente con Ann Druyan, con quien tuvo dos hijos y permaneció casado hasta su muerte.

También fue consumidor de marihuana o cannabis, aunque nunca lo admitió públicamente en vida, sólo en su círculo íntimo de amigos. Bajo el pseudónimo de Mr. X escribió un ensayo sobre el consumir cannabis en 1971 en el libro Marihuana Reconsidered, cuyo editor era el profesor Lester Grinspoon. En este ensayo, Sagan señalaba que el consumo de cannabis le ayudaba en algunos de sus proyectos o experiencias. Después de su muerte, Grinspoon se lo dió a conocer a su biografo, Keay Davidson. Cuando la biografía, titulada Carl Sagan: A life se publicó en 1999, este hecho llamó una cierta atención en los medios de comunicación.

Murió a los 62 años víctima de una neumonía, consecuencia de la complicación de una enfermedad que le afectó durante sus dos últimos años de vida (mielodisplasia).